¿Llegar del Atlántico al Mediterráneo a través de un canal? Los romanos ya lo habían pensado, y luego Carlomagno, François I, Enrique IV... ¿La ventaja? Evitar el rodeo hasta el Estrecho de Gibraltar, sus piratas y una ruta más larga para el transporte de mercancías. Un proyecto disparatado, una obra colosal, realizada por el habitante de Béziers Pierre-Paul Riquet bajo el reinado de Luis XIV. Una obra de ingeniería civil y estética legada a la posteridad y a Languedoc.

¿Por qué Paul Riquet triunfó donde otros fracasaron? Porque encontró una solución al principal problema: el suministro permanente de agua al canal. Lo encontró en los arroyo de la Montaña Negra, entre Carcasona y Castelnaudary. Almacenó esta agua en un embalse, en Saint Ferréil, y la llevó a través de una acequia hasta la divisoria de aguas, Le Seuil de Naurouze. Es aquí donde las aguas se separan naturalmente por un lado hacia el este (Mediterráneo) y por el otro hacia el oeste (Atlántico).

Clase de historia para "dummies" 

1609: nacimiento de Pierre-Paul Riquet en Béziers

1666: por decreto real, se da autorización para la construcción del Canal a Pierre-Paul Riquet. 1ª piedra del puerto de Sète, futura desembocadura del Canal.

1666: Luis XIV firma el edicto real que autoriza la construcción del Canal.

1680: seis meses antes del final de la construcción del Canal, Pierre-Paul Riquet muere en Toulouse.

1681: en el mes de mayo, se inaugura con grandes fastos el Canal Real del Languedoc (parte mediterránea del "canal de los dos mares" deseado por Luis XIV).

El Canal del Mediodía en números 

Longitud: 240 km, entre Toulouse y Sète

Anchura: de 20 a 24 metros

Profundidad: 2 metros de media

Obras de ingeniería: 63 esclusas y 350 puentes, sifones, depósitos, etc.

Vegetación: 42 000 árboles plantados a lo largo del Canal, entre Toulouse y Sète, en el siglo XIX

Trabajadores en la obra: 11 400 hombres y 600 mujeres

Prolongación: hasta el Atlántico, entre Toulouse y Burdeos, a través del canal lateral del Garona de 193 km (1856).

Duración de la obra: 14 años (1667-1681).

Uso: unos 8000 barcos cruzan las esclusas de Fonseranes en Béziers anualmente de abril hasta finales de octubre